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사진 : 에리카 엥겔홉트
항암제의 발전

오늘날의 첨단 항암제는 100년 된 발상에서 비롯됐다. 바로 인체의 면역체계를 이용해 종양과 싸우는 것이다. 1891년 미국 뉴욕의 윌리엄 콜리라는 외과의사는 환자가 박테리아에 감염된 후 몇몇 암이 사라지는 경우가 있다는 사실을 발견했다. 콜리는 자신의 직감을 믿고 치사율이 높은 경부암 환자에게 박테리아를 투여했고 그 환자의 종양은 줄어들기 시작했다.


오늘날 암 연구 분야에서 면역요법이 가장 큰 관심을 받고 있다. 과학자들은 감염이 면역체계를 활성화시켜 암 세포를 포함한 침입세포를 찾아 없애는 T세포를 보낸다는 사실을 발견했다.


현재 이런 암 세포에 대한 면역체계의 공격을 향상시키는 새로운 방법들이 생겨나고 있는데 여기에는 암 세포가 T세포로부터 숨기 위해 이용하는 위장을 벗겨내는 약 등이 포함된다. 면역체계를 전력 가동하는 방법, 면역체계를 촉진하거나 면역체계에 방해가 되는 분자 및 세포를 제거하는 방법도 나오고 있다고 독일 친환경 건강 연구 센터의 암 연구자 엘프리데 노에스너는 설명한다. 그녀는 T세포에 분자를 추가해 암 세포에 대한 대응을 강화하고 분자가 종양 내부에 들어갔을 때 활성화될 수 있도록 했다.



 
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